7 Secret Highlights of Madrid

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So the end of my 3-year long stay in Madrid is coming closer and closer… It has been an amazing time with great people and a lot of travelling.  

I feel really fortunate to have lived so many positive experiences. Of course, there have been some negatives too, but you should only keep the best of it! Before leaving I wanted to share with you some hidden jewels of the Spanish capital I discovered in the last months. Do you know them all?

Madrid is a very safe city (beware of the pickpockets though in the metro) and there are no areas to avoid in Madrid center.

Do you want to get active in Madrid? Then this selection of best tours and activities in the Spanish capital might come in handy.

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 [Versión española abajo]

Discover 7 less known highlights of Madrid. After living in the Spanish capital for almost 3 years, I got to see and taste much of it. I want to share with you some of its most hidden gems. #spain #madrid #thingstodo #parks

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Poco a poco se acerca el fin de mi estancia en Madrid… Han sido 3 años cojonudos con gente genial y muchos viajes. Me siento afortunado de haber podido hacer tantas experiencias positivas. 

Claro que había negativas también, pero uno debería siempre quedarse con lo mejor! Antes de dejar la capital, querría compartir con vosotros algunas joyas ocultas que he ido descubriendo en los últimos meses. ¿Las conocéis todos?

1. Dehesa de la Villa

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Dehesa de la Villa is a huge park, located in the north of Madrid and a likeable alternative to the always crowded and touristy Retiro Park. Only 30 minutes away from city center “Sol”, it invites to relaxing walks with views on the mountains.

Open air sports activities are organized by many groups: Pilates, Yoga, running and fitness by Running Park are only a few. With a bit of luck you’ll see squirrels or parrots! But the best is still its ChiringuitoLa Paloma! It is one of the best places to eat in Madrid while being surrounded by nature.

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Its chilly terrace covered by treetops, offers release from Madrid’s suffocating heat in summer. You have to try the highlight of their menu: the charcoal grilled meats! 

The area around la Dehesa de la Villa is also one of the best places to live in Madrid.

es un enorme parque, casi un bosque, en el norte de Madrid. Es una buena alternativa al Parque del Retiro, que muchas veces esta masificado. A tan solo 30 minutos en metro desde el centro de la ciudad “Sol”, el parque ofrece mucho espacio para largos paseos con vistas a las montañas de Madrid. Se organizan muchas actividades deportivas al aire libre: Pilates, Yoga, Running por Running Park y muchos más. Con un poco de suerte podéis ver hasta loros y ardillas. 

Pero lo mejor sigue siendo su chiringuito, La Paloma! Su terraza cubierta por los arboles ofrecen salvación del calor aplastante de Madrid. Tenéis que probar el hito de su menú: la carne a la brasa!


2. Faro de Moncloa

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¡Hola Madrid!

The Faro de Moncloa (“Moncloa Lighthouse”) is one of Madrid’s new tourist sights. But this 92 m high view point is not only appealing to tourists, but also to long standing expats and Madrileños. The view is stunning and makes you realize how green the Spanish capital is: the snow-capped mountains of Sierra de Guadarrama in the north and the biggest urban park Casa de Campo in the East embrace the city from two sides. 

The interior of the Faro gives useful data and background information on architecture and urbanization. It’s also the perfect place for visitors to discover not so touristy buildings such as the Cuatro Torres Business Area (4 Towers Business Area).

Entrance fee to the Faro is only 3 € and a nice leisure option if traveling with children or for a lazy Sunday afternoon.

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Paulina on the road… asks just for one thing: please open soon a rooftop bar in Faro de Moncloa! These views are screaming to be enjoyed with Chocolate con Churros and Café con Leche!

El Faro de Moncloa es una de las nuevas atracciones turísticas de Madrid. Este mirador de 92m construido en 1992, no solo atrae a numerosos turistas sino también a los Expats y a los Madrileños de toda la vida.

Las vistas desde la antigua torre de iluminación son impresionantes y te hacen realizar que la capital española es muy verde: las montañas de la Sierra de Guadarrama en el norte y el gran parque/bosque de Casa de Campo abrazan a la ciudad por dos lados. En la barandilla interior de la plataforma se proporcionan todo tipo de información sobre arquitectura y urbanismo madrileño. 

Para los turistas es una manera genial de descubrir partes e edificios menos turísticos como la Cuatro Torres Business Area. La entrada cuesta solo 3€ y es una opción genial si viajáis con niños o un planazo para los domingueros de la capital española.

Paulina on the road… solo pide un favor: por favor abrid un bar con una terraza en el Faro de Moncloa! Estas vistas piden ser disfrutadas con Chocolate con Churros y un buen Café con Leche!

3. Winter Sports in the Mountains

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Yes this is ALSO Madrid! – Si, ESTO también es Madrid!

Yes! Madrid has mountains!
Yes, it snows in Madrid Region!
And yes, you can actually enjoy winter sports in Madrid!

Many people are indeed surprised that the mountains surrounding Madrid have facilities for winter sports and first class hiking options. Most important ski stations are Puerto de Navacerrada and Valdesqui, both a 1 h drive away from the Spanish capital. You can rent all the necessary material for skiing, snowboarding or snow shoe walking (even gloves!) directly at the stations. If you plan on making it a regular activity, consider buying some comfortable ski gear that will make the experience more enjoyable.

The slopes are not comparable to the Alps, but the breathtaking views and the short distance to one of the most exciting European capitals, make the Sierra a valuable leisure option. Hiking in Madrid Club is the best option for your hiking tours in Madrid: every Sunday a group of international people meet to conquer Madrid’s mountains. 

During summer, the mountains of Madrid are a great recreation area and appreciated escape from the suffocatingly hot temperatures in Madrid.

The restaurants in the mountains of Madrid serve some of the best food in Madrid.

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 ¡Si! Madrid tiene montaña!
¡Si, hay nieve en la región de Madrid!
¡Y si, se pueden practicar deportes de invierno!

Mucha gente se queda sorprendida al enterarse de que la serranía de Madrid tiene una amplia oferta de deportes de nieve. Y que además ofrece rutas de senderismo de primera calidad. Las estaciones de esquí más importantes son el Puerto de Navacerrada y Valdesqui, ambas a solo 1 h de la capital española. En las estaciones podéis alquilar todo el material necesario para esquí, snowboard o raquetas de nieve.

Obviamente las pistas no se pueden comparar con las de los Alpes, pero las vistas impresionantes y la corta distancia de una de la capitales europeas más exaltantes, hacen de la Sierra de Madrid una opción de ocio genial. Hiking in Madrid es la mejor opción para hacer tours de senderismo: mucha gente internacional se junta casi cada domingo para ir juntos a la montaña.

En los meses de verano cuando ya no se aguantan las temperaturas agobiantes de la ciudad, los montes de Madrid son una escapatoria apreciada.

4. El Bar Andalú at Plaza Mayor

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Bull’s Head in El Bar Andalú – Cabeza de toro en El Bar Andalú

If you want to give your city trip to Madrid an Andalusian touch, then Bar Andalú is THE place! An overload of “Spanish” decoration of bull heads, shocking bullfighting photos and shiny matador kitsch suppose to make this bar representative of Andalusian culture.

Actually on all my travels to Andalusia, I never saw a bar that was THAT Andalusian!! Nevertheless Bar Andalú is a curious and entertaining place to have a coffee directly on Plaza Mayor. Have it on the bar, since the price triples if you have  it on the terrace!

Even if you only have 24 hours in Madrid, Bar Andalu is convient to reach as it’s located on the central Plaza Mayor.

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 Si queréis añadir un toque andaluz a vuestro viaje a Madrid, el Bar Andalú es EL lugar! Una sobrecarga de decoración “Tyipcal Spanish” de cabezas de toro, fotos de cornadas acojonantes y cursiladas de toreros y vírgenes pretenden hacer de este lugar un sitio típicamente andaluz.

La verdad es que en todos mis viajes a Andalucía, nunca me encontré con un bar que era TAN andalú!! Sin embargo el Bar Andalú es un sitio curioso y divertido para tomarse un café en la Plaza Mayor. Os aconsejo tomarlo en la barra ya que triplica de precio en la terraza!


4. Old School Cinema: Pequeño Cine Estudio

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The Cutest Cinema in Town – Super mono el Pequeño Cine Estudio!

The Pequeño Cine Estudio (“Little Movie Studio”) is a paradise for true cinephiles and movie nostalgics! Besides the famous Ciné Doré in the city center, Pequeño Cine Estudio is the place to be for those who know to appreciate the seventh art. This cute movie theater near Quevedo Station will let you experience a night out in the cinema like in the old days.

It is hard to believe that this jewel hidden in a residential block, was once the Eldorado madrileño for moviegoers. Indeed in the 70’s and 80’s Pequeño Cine Estudio was a pioneer in the Spanish capital when it came to launch movies in their original version. 

That’s why this cinema with its 104 seats still is a favorite movie place for expats in Madrid. Nowadays it is mainly specialized in low budget, art-house and documentary movies from all over the world. Many of the films shown here, can’t be seen anywhere else in Madrid!

Do you want to relive again this pleasant intriguing anticiaption when you enter a cinema? Then you need to visit Pequeño Cine Estudio! And the best is, you can even rent it for private viewings and events! 

El Pequeño Cine Estudio es el verdadero paraíso para cinéfilos y nostálgicos del séptimo arte! A parte del famoso Ciné Doré en el centro de Madrid, el Pequeño Cine Estudio es EL lugar para los que saben apreciar el arte de las películas.

En este cine con sus 104 butacas cerca de la parada de Metro Quevedo, os volveréis a experimentar la noche de cine como en “los buenos tiempos”. Cuesta creer que esta joya escondida en un bloque residencial, era una vez el Eldorado madrileño para los aficionados del cine.

Efectivamente el Pequeño Cine Estudio ejercía un papel pionero para estrenar películas en versión original en la capital española. Por eso el espacio sigue siendo un lugar favorito para muchos Expats en Madrid. Hoy en día se ha especializado en películas de bajo presupuesto, cine independiente y documentales internacionales.

¡Muchas de las películas que veis aquí, no las podéis ver en ningún otro cine de Madrid! ¿Queréis volver a sentir esta ilusión intrigante al pisar un cine? Pues en Pequeño Cine Estudio lo vais a volver a vivir! Y lo mejor es que esta joya se puede alquilar para visionados y eventos privados! 

5. Belgian Chocolate Shop

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A chocolate shope like in a fairy tale! – Una chocolatería como en un cuento!

After Barcelona, Madrid is Spain’s Chocolate Capital!

Besides the superfamous Spanish chocolaterías “Valor” or “San Ginés”, there is a very cute and small shop next to Plaza Mayor which sells delicious Belgian chocolate products! Chocolala Belga in Calle del Bonetillo 1 is famous for its hot chocolate for 1.50€ wth a slight bitter touch… an evident sign that it has a very high cacao percentage!

Unlike the Spanish chocolate, this one is not thick but liquid. Besides its excellent hot chocolate, they sell delicacies like caramelised oranges covered with dark chocolate or sparkling wine-cacoa truffles

During the time you try to make your very hard choice, you can watch the owner preparing new goodies in his magical atelier. You’ll never want to wake up from this delicious chocolate dream!

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¡Madrid es chocolate! Mientras sus chocolaterías más conocidas como Valor o San Ginés atraen a las multitudes a la hora de la merienda, hay una chocolatería muy mona justo al lado de la Plaza Mayor.

Chocolala Belga en la Calle del Bonetillo 1 es famoso por su chocolate líquido a 1.50€ con un sabor ligeramente amargo… una señal evidente de su alto contenido de cacao.  Al contrario de la mayoría de lo chocolates calientes que se sirven en España, este no es espeso sino líquido.

A parte de su excelente chocolate caliente, se venden una infinidad de creaciones sabrosas del maître chocolatier : bombones rellenas de mousse de cava, naranjas caramelizadas recubiertos de chocolate negro, chocolate a la cerveza belga…

Mientras intentáis de decidiros por alguna de las delicias, podéis mirar la preparación de nuevas creaciones a través del cristal que separa el taller de la tienda. 

¡Nunca vais a querer despertar de este dulce sueño!

6. Naval Museum of Madrid

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Mind traveling… – Viajar soñando…

Only a lucky few know this hidden treasure in the heart of the Spanish Capital: the Naval Museum of Madrid. Located inside the Spanish Navy’s Headquarters at the famous Paseo del Prado, aka the “Avenue of Art”, this place will captivate you for hours! Its collection is fascinating indeed: it hosts weapons, maps, navigation instruments and, of course, many ship models.

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It documents the eventful history of the Spanish Navy since the Catholic Kings up to now. The most interesting part surely is one of the Discoverers! It’s simply unbelievable how these brave men could cross Oceans in such tiny boat-nutshells! The most fascinating item of the museum is the earliest preserved map of the American continent made by Juan de la Cosa.

The building alone is worth a visit! Boat parts are perfectly blended with the architecture for the building. The gem of the treasure surely is the monumental staircase of the Navy’s headquarter built in Marmara marble and covered by a colorful and artistic glass roof.

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Solo pocos afortunados conocen el tesoro escondido en el corazón de la capital española: el Museo Naval de Madrid. Se encuentra en el Cuartel General de la Armada en el famoso Paseo del Prado, también conocido como el Paseo del Arte. ¡Este lugar os cautivará durante unas horas seguro! Su colección es una de las más fascinantes del paseo: contiene armas, mapas, instrumentos de navegación y, por supuesto, muchos modelos de barcos. Documenta la agitada historia marítima española desde los Reyes Católicos hasta hoy. La parte de los Descubridores es seguramente la más apasionante.

¡Es simplemente increíble como estos hombres valientes podían cruzar los océanos en barcos al tamaño de una cáscara de nuez! La pieza más interesante del museo es seguramente el mapa hecho por Juan de la Cosa que documenta la primera representación del continente americano.

¡El edificio solo se merece una visita! Los elementos de los barcos están perfectamente combinados con la arquitectura del espacio. Por cierto no podéis dejar sin haber visto la joya de este tesoro: una escalera monumental del cuartel construido en mármol de Marmara y cubierto por un colorido techo de vidrio.


7. The Turtles of Atocha Train Station

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Welcome to the Jungle! – Bienvenido a la jungla!

Have you ever seen a tropical garden in a train station? If not, you need to come to Madrid to see this with your proper eyes!

When you enter Atocha, Madrid’s main train station, you’ll be blown away by the combination of a lush tropical garden with a filigree metal 19th century structure built by a collaborator of Gustave Eiffel. The glass and metal structure makes one of Spain’s busiest traffic hubs a modern and relaxing greenhouse.

In its garden you’ll discover 260 different species from Asia, Australia and America. In total several thousand plants call Atocha their home! You shouldn’t leave without having said ‘Hello’ to the concierges of the tropical garden: a couple of dozen turtles!

 ¿Habéis visto alguna vez un jardín tropical en una estación de tren? En el caso que no, tenéis que venir a Madrid para verlo con vuestros propios ojos!

Al entrar en Atocha, la estación de tren más importante de Madrid, os vais a quedar boquiabiertos ante la bella combinación entre la naturaleza y una filigrana estructura metálica del siglo 19 construido por un colaborador del famoso Gustave Eiffel.

El techo acristalado y su estructura metálica hacen del mayor nudo de tráfico español un invernadero moderno e incluso relajante. En su jardín vais a descubrir más de 260 especies diferentes de Asia, Australia y América.

En total casi 7.000 plantas consideran a Atocha como su casa! No os podéis ir sin haber saludado a los guardas del jardín tropical: las docenas de tortugas que lo vigilan!

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Of course not!
Tell me about your favourite hidden gems in the Spanish capital!


¿Este listado no te parece completo?
¡Claro que no!
¡Cuéntame tus joyas escondidas en la capital española!

Before You Go: Top Tips for your Trip

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Discover 7 less known attractions of Madrid from a local's perspective. Including hidden gems in Parks, and museums. Let visit Madrid together
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